Les acariens microscopiques qui ont des relations sexuelles sur nos visages la nuit pourraient faire face à l’oubli évolutif, selon des scientifiques | Actualités scientifiques et techniques

Microscope photo of Demodex follicularum
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Si vous pensez que les pandas géants ont eu du mal, ayez une pensée pour les minuscules acariens parasites qui vivent dans les pores de la peau de nos visages et qui pourraient être voués à une impasse évolutive, selon une nouvelle analyse de leur ADN.

Plus de 90% d’entre nous hébergent les acariens de 0,3 mm de long dans les plis huileux de notre visage, la plupart vivant dans les pores près de notre nez et de nos cils.

C’est probablement la relation la plus proche avec un autre animal que la plupart d’entre nous ignoraient avoir.

L’acarien, Demodex follicularum, passe toute sa vie à vivre dans nos follicules cutanés. Le jour, ils se nourrissent de nos sécrétions cutanées grasses, la nuit, ils quittent le pore pour trouver des partenaires et trouvent de nouveaux follicules dans lesquels avoir des relations sexuelles et pondre leurs œufs.

Si la pensée vous donne envie de vous laver le visage, oubliez-la. Vous portez les acariens depuis votre naissance – ils sont transmis de la mère au bébé pendant l’allaitement – et vivent trop profondément dans les pores pour être éliminés. Et en plus, nous en avons besoin, déclare le Dr Alejandra Perotti de l’Université de Reading, co-auteur de l’étude.

“Nous devrions les aimer car ce sont les seuls animaux qui vivent sur notre corps toute notre vie et nous devrions les apprécier car ils nettoient nos pores.”

“En plus, ils sont mignons”, déclare le Dr Perotti.

Peut-être que tout le monde ne serait pas d’accord. Les acariens ont quatre paires de pattes trapues chacune avec une paire de griffes. Au-delà de cela, un long ver comme un corps qui, au microscope, peut parfois être vu dépassant de nos follicules pileux.

Mais cette dernière étude, publiée dans la revue Molecular Biology and Evolution, a montré à quel point leur relation avec les humains est devenue incroyablement intime.

Les chercheurs ont analysé le génome des acariens et ont découvert qu’il possède le plus petit nombre de gènes fonctionnels de tous les arthropodes (insectes, arachnides et crustacés).

Les animaux sont devenus si dépendants de leur hôte humain que leur génome “s’érode” – réduit au strict minimum de gènes nécessaires pour survivre, concluent les chercheurs.

Ils ont découvert que le gène qui régule normalement le réveil et le sommeil chez les arthropodes a été perdu. Au lieu de cela, l’organisme détecte les changements dans les niveaux de l’hormone mélatonine dans nos sécrétions cutanées. Il monte quand nous dormons, disant à Demodex de se lever, et descend quand nous nous réveillons – leur signal pour redescendre nos pores gras pour le dîner.

Ils ont également perdu le gène qui protège leur corps des rayons UV – à quoi ça sert de ne sortir que la nuit ? Même leur plan corporel est minimaliste – chaque jambe est alimentée par une seule cellule musculaire.

Leur écologie devenant si étroitement synchronisée avec les humains montre que l’espèce est en passe de passer du statut de parasite externe à celui de symbiote interne – un organisme entièrement dépendant de nous pour son existence.

Au fur et à mesure que leur diversité génétique diminue, et avec elle leur capacité à quitter leur hôte et à trouver de nouveaux partenaires, ils risquent également de disparaître, soit lorsque les humains le font, soit à la suite de changements importants dans leur environnement.

On croyait autrefois que Demodex était une cause d’affections cutanées courantes, mais chez les personnes en bonne santé, il est prouvé que Demodex aide réellement à prévenir des problèmes comme l’acné en débloquant les pores.

Mais ce n’est pas la seule raison pour laquelle nous devrions nous soucier d’eux, déclare le Dr Perotti :

“Nous vivons dans un monde où nous devrions protéger la biodiversité – et ce sont nos propres animaux.”

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